Rebecca Affachiner a ouvert la voie sur plusieurs continents, et elle a tout fait en tant que femme juive célibataire et religieuse…

Passionnée, aventureuse, séduisante, bien éduquée, voyageuse du monde cosmopolite et organisatrice douée, Rebecca Affachiner a mené une vie inhabituelle au début du XXe siècle, en tant que femme juive célibataire pratiquante et ayant eu de nombreuses premières professionnelles, en tant que femme sans enfants, qui était profondément impliquée dans la vie des enfants de tous âges, et en tant que femme qui a voyagé dans le monde entier sans chaperon ni compagnon.

Rebecca est née à Nesvizh (dans l’actuelle Biélorussie) en 1884 dans la famille séfarade Affachiner qui y vivait depuis le début du XIXe siècle.

Des enfants se tiennent devant la Grande Synagogue de Nesvizh, au début du XXe siècle. Du Centre d’art juif de l’Université hébraïque de Jérusalem, qui fait partie de la collection numérique de la Bibliothèque nationale d’Israël

Son père Yitzchak a travaillé comme tailleur jusqu’à ce qu’il immigre à New York en 1888. Là, il a ouvert un magasin de couture, qui est resté fermé le Shabbat pendant toute sa vie professionnelle – presque inconnu à cette époque.

Après être arrivées à New York en 1890, Rebecca et ses frères et sœurs sont allés à l’école publique en 1890, où Rebecca a développé une passion pour la lecture. Rebecca a acheté une collection de 2 volumes de poésie d’Emma Lazare, qui est devenue son héroïne, et l’a emportée partout, y compris à Jérusalem. Elle est devenue habile dans l’écriture et les présentations orales, a participé à des débats dès son plus jeune âge.


Rebecca Affachiner comme un jeune enfant avec sa famille. Des Archives centrales pour l’histoire du peuple juif à la Bibliothèque nationale d’Israël.

Inhabituelle pour son époque, elle décide de suivre une formation d’assistante sociale professionnelle, puis s’inscrit au nouveau cours du soir des enseignants au Séminaire théologique juif en décembre 1904.

Pendant son séjour au JTS, elle se lie d’amitié avec Solomon et Mathilde Shechter, ainsi qu’avec Henrietta Szold qui y était également étudiante à l’époque, mais c’est Rebecca qui devient la première femme diplômée du JTS en 1907.

Salomon Schechter. De la collection de portraits d’Abraham Schwadron à la Bibliothèque nationale d’Israël

En 1908, bien que n’étant pas un rabbin, elle est devenue l’aumônière juive du Home for Delinquent Girls à Hudson, New York, et entreprendrait de nombreuses initiatives pour fournir des modèles et un soutien positifs aux filles juives défavorisées de New York, ainsi que des efforts de combat. faire du prosélytisme .

Suite à la recommandation de Mathilde Schechter, Rebecca est devenue surintendante de la Columbia Religious & Industrial School for Girls, où elle a travaillé pendant plusieurs années. Photo de l’ édition du 7 mai 1909 de The Hebrew Standard / Collection numérique de la Bibliothèque nationale d’Israël

Après être venue à une réunion du 22 février 1912 organisée par Henrietta Szold pour créer une organisation officielle de femmes sionistes, Rebecca s’est impliquée dans la Fédération des sionistes américains et, étant plus instruite que la plupart de ses contemporaines, Rebecca est rapidement devenue un élément central du groupe.

Pendant la Première Guerre mondiale, Affachiner s’est rendu en France dans le cadre des efforts du National Jewish Welfare Board pour apporter un soutien aux soldats juifs. Des Archives centrales pour l’histoire du peuple juif à la Bibliothèque nationale d’Israël.

Quelques années plus tard, elle s’est impliquée dans une grande campagne sioniste américaine pour amener le président Harding à accepter la déclaration Balfour.

En 1921, lorsque Chaim Weizman et Albert Einstein ont visité l’Amérique dans le cadre d’une mission bien connue pour encourager le soutien au sionisme , elle a organisé un événement avec eux et a collecté 25 000 $ de sa communauté locale à Hartford, Connecticut, une somme princière à l’époque.


Albert Einstein et Chaim Weizmann, avril 1921 (Bain News Service / Domaine public via la Bibliothèque du Congrès)

L’année précédente, elle était devenue surintendante des United Jewish Charities de Hartford, la première femme à occuper un poste aussi important dans une organisation juive en Amérique.

Elle a fondé les sections juives Big Brother et Big Sister dans la ville et a dirigé d’innombrables autres efforts pour aider les personnes dans le besoin, notamment en aidant à organiser un boycott du transport en tramway dans toute la ville lorsque le tarif a été augmenté à 10 cents le trajet. La grève a réussi et le tarif est revenu à 3 centimes !

Il convient de rappeler que les femmes n’ont obtenu le droit de vote aux États-Unis qu’en août 1920. Les réalisations de Rebecca ont eu lieu à une époque où les droits des femmes étaient encore sévèrement restreints dans de nombreux domaines de leur vie, y compris la propriété immobilière.

Tout au long des années 1920 et 1930, Rebecca a parcouru le monde, en partie pour ses loisirs et en partie pour mieux comprendre où les Juifs pouvaient trouver refuge.

Après que les États-Unis eurent sévèrement restreint l’immigration en 1924, Rebecca et d’autres virent le Mexique et Cuba comme des refuges potentiels. Elle a même écrit un rapport sur la situation juive à Cuba pour Louis Marshall , le célèbre juriste qui dirigeait l’American Jewish Committee à l’époque.

Plus tard, voyageant à travers l’Italie en vacances, elle a eu une audience avec le pape organisée par des amis catholiques à elle et a même eu le privilège de voir de rares manuscrits hébreux à la bibliothèque du Vatican.

Rebecca est arrivée à Jérusalem deux jours avant Ticha Be Av cette année-là. À Jérusalem, elle a visité l’Université hébraïque nouvellement fondée sur le mont Scopus, ainsi que d’autres sites, rencontrant des personnalités telles que le Dr Judah Magnes, le premier chancelier de l’université.

Rebecca Affachiner à Hartford, Connecticut, où elle a été une dirigeante de la communauté juive pendant plusieurs années. Des Archives centrales pour l’histoire du peuple juif à la Bibliothèque nationale d’Israël.

À son retour aux États-Unis, elle donne des conférences sur la Palestine et est rapidement embauchée par Hadassah pour organiser de nouveaux chapitres.


À la fin des années 1920, Rebecca a vu le mouvement sioniste comme une opportunité majeure pour les Juifs de créer la nouvelle patrie juive après des siècles dans la diaspora. Elle a également reconnu la nécessité de créer un système de santé fiable avec l’hôpital Hadassah comme pierre de touche.

En 1929, elle bat quatre candidats masculins et est élue déléguée au Congrès sioniste mondial à Zurich. Bien qu’elle n’ait pas les fonds nécessaires pour y assister, Rebecca a continué à être très impliquée dans les activités sionistes. La même année, elle est devenue directrice des services sociaux de la communauté juive établie de longue date de Norfolk, en Virginie, et y a fondé l’un des premiers centres communautaires juifs d’Amérique. Cette décision a également fait d’elle l’une des rares professionnelles juives à avoir un impact majeur sur les communautés du Nord et du Sud.


Juste avant de quitter Norfolk pour la Terre d’Israël en janvier 1934 , Rebecca a été interviewée dans une émission de radio américaine diffusée le jour de Noël. Parlant de son souhait d’être une pionnière en Terre d’Israël, Rebecca a déclaré :

« Il n’y a aucune raison pour que trois groupes raciaux de traditions et de cultures différentes ne puissent pas vivre harmonieusement en tant qu’unité sous un même gouvernement ».

Rebecca s’est rapidement impliquée dans la vie à Jérusalem, travaillant avec le Dr Henry Keller pour aider à établir l’hôpital Alyn pour enfants handicapés , et en tant que directrice des services sociaux.

À l’approche de l’Holocauste, elle s’est rendue en Roumanie et dans d’autres pays d’Europe de l’Est, travaillant à encourager l’immigration vers la Terre d’Israël, tandis que de retour à Jérusalem, elle a organisé des activités et des initiatives pour aider à sortir les enfants défavorisés de la rue, tout comme elle l’avait fait à l’époque. aux Etats-Unis.

Cet avis est paru dans l’ édition du 18 septembre 1939 de The Palestine Post . De la collection numérique de la Bibliothèque nationale d’Israël

Bien que liée à Recha Frier et Henrietta Szold du mouvement officiel Youth Aliya, Rebecca a estimé que le mouvement impliquait un processus trop lent et trop de paperasse. En 1939, elle a elle-même organisé et payé les frais pour amener un groupe de 20 jeunes roumains en Israël sur l’un des derniers bateaux fuyant l’Europe avant la guerre.

Pendant l’Holocauste, elle a aidé Szold à absorber des réfugiés, y compris les « enfants de Téhéran », et après la guerre, elle s’est de plus en plus impliquée avec la Croix-Rouge internationale, alors qu’elle développait une importante entreprise d’importation pour subvenir à ses besoins.


Malgré les avertissements du gouvernement américain de fuir pour des raisons de sécurité, Rebecca et d’autres comme elle sont restées pendant la guerre d’indépendance d’Israël en 1948.

« Je ne peux pas abandonner mes sœurs et mes frères », aurait-elle déclaré à un journal local à l’époque.

« J’ai attendu toute ma vie pour voir la renaissance d’un État juif. Je n’ai pas l’intention de le manquer.

En apprenant que David Ben Gourion avait déclaré l’État d’Israël le 14 mai 1948, Rebecca a cousu et fait flotter le premier drapeau à Jérusalem ce jour-là – après avoir coloré les rayures bleues et l’étoile de David sur une feuille avec un crayon bleu !

L’historien David Geffen a inventé Rebecca « L’Israélienne Betsy Ross » dans son essai sur les Juifs américains en Israël, qui a été publié dans la Nouvelle Encyclopédie du Sionisme et d’Israël .

Pendant les dernières années de sa vie, elle a hissé le drapeau chaque jour de l’indépendance d’Israël.

Alors que Rebecca est devenue de plus en plus malade en 1966, son bon ami et soignant Ezra P. Gorodesky a dormi sur une chaise dans son salon pendant un mois avant de déménager dans une maison de soins infirmiers, où elle est décédée.

Avant sa mort, elle a confié le drapeau à Ezra, lui faisant promettre d’en prendre grand soin car « c’était ma façon personnelle d’accueillir Israël dans l’existence ».


Après son décès, Ezra P. Gorodesky a fait don des papiers personnels de Rebecca Affachiner aux Archives centrales pour l’histoire du peuple juif, qui font maintenant partie de la Bibliothèque nationale d’Israël. Il existe également une collection Rebecca Affachiner dans le cadre du service des archives de la Bibliothèque nationale.

En 2018, Ezra a fait don du drapeau fabriqué par Rebecca en 1948 aux archives Ben Gourion de l’Université Ben Gourion du Néguev. Ezra P. Gorodesky est décédé en 2020.


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