L’aversion de Busby pour le polack n’a pas empêché le commerçant de signer une pétition avec de nombreux autres habitants de la baie des îles et de l’envoyer par l’intermédiaire du résident britannique à Sa Majesté le roi Guillaume IV.

La pétition demandait un soulagement de la situation qui existait alors dans la région. Bien que les pétitionnaires soient conscients que le gouvernement britannique ne souhaite pas étendre ses colonies, ils soulignent qu’un grand nombre de colons blancs ont besoin de protection.

Plus de cinq cents personnes vivaient au nord de Thames, dont beaucoup élevaient des enfants nés en Nouvelle-Zélande. D’autres Anglais arrivaient comme immigrants et la navigation était attirée par le bon ancrage, les moyens de réapprovisionner les magasins et l’excellente pêche dans la région.

Au cours des six mois qui se terminent en juin 1836, cent un bateaux visitent la baie.

Cependant, l’anarchie de nombreux résidents britanniques et les crimes choquants commis par eux et par les marins en visite rendirent Kororareka presque intenable. Les blancs s’en prenaient impunément aux autres blancs et aux indigènes. Les biens n’étaient pas en sécurité. Les équipages des navires étaient leurrés à terre et, pendant leur absence, les navires étaient pillés et complètement dépouillés. Le Résident britannique n’avait pas le pouvoir d’arrêter les déprédations et les pétitionnaires craignaient que si Sa Majesté ne prenait pas de mesures en la matière, d’autres meurtres seraient commis et des violences commises.


Les pétitionnaires craignaient également l’annexion.

Le baron Charles de Thierry avait quitté l’Angleterre, avec sa femme, ses deux enfants et une petite suite, pour la Nouvelle-Zélande en passant par Sydney. En route, il s’était arrêté à Nukahiva, aux Marquises. Là, le 21 juillet 1835, il persuade les chefs locaux de « l’investir solennellement » de la souveraineté de l’île et de lui prêter serment d’allégeance, à lui, à ses héritiers et à ses successeurs. En route pour Tahiti, il écrit une lettre majestueuse à James Busby, l’informant de son arrivée imminente « ayant déjà déclaré mon indépendance à Leurs Majestés les Rois de Grande-Bretagne et de France et au Président des Etats-Unis ». Il s’est signé « Chef souverain de Nouvelle-Zélande et Roi de Nukahiva ».

Dès réception de la lettre, Busby convoque cérémonieusement un congrès de trente-cinq chefs indigènes qui, par proclamation officielle, annoncent leur indépendance en tant que « Tribus unies de Nouvelle-Zélande ».

La déclaration d’indépendance a été envoyée au gouverneur Gipps de Nouvelle-Galles du Sud et au baron de Thierry. Le premier, avec une raillerie habituelle à l’égard du Résident, a déclaré que Busby, n’ayant pas d’autres armes, avait tiré « sa balle de papier » sur de Thierry. Le second a poursuivi sa route sans se laisser décourager. D’autre part, les habitants de la Baie des Îles étaient profondément préoccupés par les revendications de de Thierry et ils espéraient que leur pétition au gouvernement britannique apporterait un soulagement.

Outre Polack, un autre Juif a signé le document parmi les nombreux pétitionnaires.

Il s’agissait de John Israel Montefiore. Londonien d’origine, il est venu dans la baie des Îles en 1831 et a travaillé comme commerçant dans un magasin du front de mer. Bien que cousin éloigné de Joseph Barrow Montefiore, il n’avait aucune relation d’affaires avec lui. Néanmoins, en tant que porteur d’un nom noble et aristocratique anglo-juif, il a défendu l’honneur de sa famille dans un environnement où même la plus forte volonté aurait pu facilement être tentée.


Certains habitants n’aimaient pas Polack parce qu’ils présumaient qu’il jouait le rôle du gentleman. Tous ont reconnu en John Israel Montefiore un véritable gentleman. Polack a déclaré un jour que les seules personnes avec lesquelles il était associé dans la baie des îles étaient M. Montefiore et un « capitaine Powditch, une personne tout aussi respectable ». Il n’est pas précisé si M. Montefiore a fait de même ou non.

Afin de se tenir à l’écart de la méchante township, Montefiore, en août 1836, a acheté pour 20 livres sterling une propriété de 346 acres aux chefs maoris, Ware Rahi, Pau, Pokerehu et Tupunapara. Située dans la baie de Manawa, à l’est de la péninsule de la baie des îles, la propriété, bien qu’étant un point d’eau, était si éloignée de la ville que Montefiore put trouver l’isolement qu’il désirait.

Lorsqu’en 1838, d’autres propriétés de taille plus modeste, achetées à peu près au même prix, atteignirent une valeur de 4 000 livres sterling et que les terrains en bord de mer à Kororareka, en raison d’une vive concurrence, furent vendus à des prix égaux à ceux des terrains des grandes villes d’Europe, c’est-à-dire à 3 livres sterling le pied, la gare de Montefiore ne fut évaluée qu’à 47 livres sterling. En tant que gentleman, il se sépara délibérément de la populace.

La nature agitée de Polack le poussa en mars 1836 à partir pour Sydney pour une période prolongée, emmenant avec lui, comme il le faisait habituellement, son serviteur natal, Puhi. À son retour, il ne put rester longtemps au même endroit.

Au début de 1837, il revint à Hokianga où il fut profondément impressionné par les progrès réalisés par les missionnaires wesleyens pour améliorer le niveau des indigènes. Leurs efforts furent quelque peu entravés à l’époque par une croisade parmi les indigènes, qui aurait été introduite par un capitaine de navire, mais que Polack pensait avoir été propagée par un sectaire chrétien.

Le mouvement, appelé Papahuriha, a inculqué aux indigènes la croyance qu’en criant le mot magique, qui signifie « Père aux cieux », aucun mal ne leur serait fait, quoi qu’ils fassent. Ses adeptes observent également le samedi comme le sabbat. Facilement excités, les indigènes ne couvraient pas leurs différences religieuses par la tolérance, mais, d’une manière très peu chrétienne, ils luttaient contre chacun d’entre eux avec une fureur féroce.

Ayant gagné en popularité auprès des indigènes Hokianga qu’il avait connus auparavant, Polack se vit offrir comme épouse la fille d’un chef.

Sans doute le chef pensait-il avoir honoré Polack, car les indigènes étaient très stricts dans leurs coutumes en matière de mariage, et par ce biais, une chefferie conférait son rang et ses biens à son mari. Aucune incitation ne permettait à Polack d’accepter. Peu de temps après, il décida d’abandonner sa vie aventureuse en Nouvelle-Zélande, au moins temporairement, et, le 15 mai 1837, il partit pour l’Angleterre.

Quelques mois après l’arrivée de Polack à Londres, la Chambre des Lords a nommé un comité restreint pour enquêter sur l’état des îles de Nouvelle-Zélande. Les rumeurs selon lesquelles les Français avaient l’intention d’annexer les îles étaient nombreuses. En outre, le baron Charles de Thierry était enfin arrivé à Sydney et avait écrit « au peuple blanc de Nouvelle-Zélande » que le premier mercredi de chaque mois, « six hommes respectables, préalablement sélectionnés par le corps des colons, se réuniront pour délibérer avec le baron de Thierry sur toutes les questions liées au bonheur et à la prospérité de la communauté ».

Il a promis une existence utopique avec l’égalité des races, la liberté religieuse, la gratuité des soins médicaux et l’absence d’impôts.

Malheureusement pour lui, il ne parvient pas à persuader le capitaine d’un quelconque navire de l’emmener en Nouvelle-Zélande et il s’inquiète à Sydney pendant de nombreux mois. Il réussit enfin à convaincre un capitaine américain de lui rendre service et, avec un groupe de quatre-vingt-treize personnes de la racaille de Nouvelle-Galles du Sud, il s’embarqua pour Hokianga. Il est profondément déçu de son accueil.

Tous les Européens présents à Hokianga considèrent son arrivée comme la meilleure blague néo-zélandaise à ce jour. Kendall, le catéchiste, licencié quelque temps auparavant par la Church Missionary Society, avait disparu avec son argent et les Maoris refusèrent de reconnaître sa revendication sur 40 000 acres. Après de nombreux marchandages, Nene, le chef maori qui avait accompagné Hongi en Angleterre, accorda à de Thierry 300 acres, et sur cette petite parcelle de terre, il hissa solennellement son drapeau discrédité et établit son royaume lilliputien. Bien que le gouvernement britannique ait pu également considérer les revendications de de Thierry comme fantastiques, la publicité croissante dont la Nouvelle-Zélande fait l’objet rend impératif que le gouvernement prenne une décision concernant sa politique.

La pression exercée sur le gouvernement provenait également d’une autre source, la New Zealand Land Company, dont Edward Gibbon Wakefield était le principal instigateur. La première association néo-zélandaise a été créée à Londres en 1825. Elle envoya une expédition avec une soixantaine de colons en Nouvelle-Zélande, mais lorsqu’elle arriva à Hokianga, un haka indigène pour accueillir les invités, les colons furent si terrifiés, qu’ils prirent cela pour une danse de guerre, que tous sauf quatre insistèrent, selon les termes du contrat, pour qu’ils soient transférés en Angleterre car ils ne souhaitaient pas rester.

En 1837, une autre association néo-zélandaise est créée, avec Francis Baring comme président, et avec un comité composé principalement d’anciens membres et comprenant certains de ceux qui ont participé activement à la colonisation de l’Australie du Sud dans le cadre du plan de Wakefield. Wakefield est impressionné par le marché du travail surchargé en Angleterre, qui provoque le chômage et les bas salaires dans les classes ouvrières. Il désapprouve davantage la concurrence entre les classes laborieuses.

Pour atténuer la concurrence entre elles, il pense que l’émigration vers les colonies doit être conçue de manière à attirer les capitaux et une partie des personnes qui ont elles-mêmes des capitaux à investir. Il pense que la clé du problème réside dans la méthode de vente des terres. Le système par lequel les terres sont données gratuitement ou vendues à un prix très bas a l’inconvénient de créer des propriétaires terriens sans main-d’œuvre pour travailler le sol. Cela rendait les colonies peu attrayantes pour les capitalistes qui « n’aiment pas travailler de leurs propres mains », mais « aiment diriger avec leur tête le travail des autres ».

Les subventions gratuites sans restriction ont également créé des colonies dispersées qui ont produit un type de vie non cultivé peu attrayant pour les classes supérieures britanniques.

Le projet de Wakefield proposait la vente de terres à un prix suffisant et uniforme, fixé à un niveau suffisamment élevé pour que l’acheteur ait besoin de posséder le capital.

Le coût uniforme par acre pour toutes les terres garantirait que les meilleures zones soient développées en premier ; ce n’est que lorsque les meilleures terres se seraient améliorées et auraient pris de la valeur que les terres les plus pauvres seraient acceptées. Ainsi, la dispersion serait découragée et le pays se développerait progressivement. Les travailleurs seraient attirés par les passages gratuits offerts par l’argent provenant de la vente des terres et par l’offre de salaires élevés qui leur permettraient d’acheter leurs propres propriétés après un certain nombre d’années de bons et loyaux services.

Curieusement, Wakefield décrit son projet dans un pamphlet intitulé « A Letter from Sydney ». Il n’était alors jamais allé en Australie. Il s’agissait d’un texte imaginatif composé dans la prison de Newgate. À l’âge de vingt ans, Wakefield s’enfuit avec une héritière qui était pupille de la chancellerie, mais qui fut pardonnée par le Lord Chancellor. Six ans après la mort de sa femme, qui le laisse avec deux enfants, il enlève, avec son frère William, une héritière encore à l’école et qu’il ne connaît pas, et l’épouse sous de faux prétextes. En prison après sa condamnation pour ce crime, il a étudié la colonisation et, après sa libération, son projet a attiré de nombreux hommes fortunés de Grande-Bretagne. En raison de ses antécédents, il a dû travailler en coulisses, un rôle pour lequel son flair pour la manipulation et la propagande lui convenait parfaitement.


Lord Glenelg était prêt à accorder à l’Association néo-zélandaise une charte pour la colonisation à condition que les chefs maoris y consentent et que l’Association souscrive un certain capital avant d’assumer l’autorité. Un membre éminent de l’Association, Lord Durham, avec qui Wakefield était lié pour la colonisation du Canada, a refusé la condition monétaire au nom de ses collègues au motif que l’Association « ne courrait aucun risque pécuniaire et n’accepterait aucun avantage pécuniaire ».

Cependant, lorsqu’en 1838, Lord Durham, en tant que gouverneur, créa la New Zealand Land Company, dans le but d’employer des capitaux pour l’achat et la revente de terres en Nouvelle-Zélande et de promouvoir l’émigration vers ce pays, le gouvernement fut une nouvelle fois contraint de nommer un autre de ses innombrables comités spéciaux pour enquêter sur l’état des îles de Nouvelle-Zélande.

Joseph Barrow Montefiore et Joel Samuel Polack étant alors en Angleterre, tous deux ont témoigné devant elle.

Conduite par la Chambre des Lords, elle s’est ouverte le 3 avril 1838. Les membres de la commission reconnaissent la différence de statut entre Montefiore et Polack, car, à part Montefiore, un seul autre témoin, parmi un certain nombre de témoins, est intitulé Esquire. Polack n’a mérité que le titre de Mister.

Interrogé sur ses expériences en Nouvelle-Zélande, Montefiore est d’avis que l’île du Nord devrait être reprise par l’Empire britannique, bien qu’il pense que ce ne sera pas une tâche facile. Il n’est pas favorable aux missionnaires, car il n’a jamais entendu parler de leur utilité, bien qu’ils aient pu faire un bien dont il n’avait pas connaissance. Ils s’enrichirent et possédèrent de grandes étendues de terre.

Une observation intéressante de sa part concerne les indigènes qui, dit-il, n’aimaient pas le goût de la chair humaine, mais ne la mangeaient qu’en gage de victoire. Comme il n’y avait pas d’État de droit en Nouvelle-Zélande, on ne savait rien de la moitié des atrocités perpétrées contre les Maoris ou parmi les Blancs eux-mêmes. En raison des mauvais caractères de la région, rien ne pouvait être pire que la Baie des Îles. La réputation des Blancs était si mauvaise qu’il croyait n’importe quelle histoire racontée à leur sujet.

Le comité restreint a interrogé Polack de plus près qu’il ne l’a fait pour Montefiore. Un doute quant à la bonne foi de Polack a prévalu, et peut-être un peu de préjugé, bien que le comité ait reconnu que la durée du séjour de Polack en Nouvelle-Zélande et sa capacité à parler la langue maorie lui donnaient une certaine autorité.

Il a suggéré que si la Grande-Bretagne annexait le pays, une allocation régulière soit versée aux chefs maoris dont les terres avaient été achetées. Il ne s’oppose pas à ce que les indigènes possèdent des armes à feu, et pense que cela réduirait les pertes de vies parmi eux. La seule façon de mettre fin aux guerres entre les Maoris serait que les Européens emploient les indigènes.

Lui aussi n’était pas favorable aux activités de la Church Missionary Society, mais il admirait le travail des Wesleyens. Lorsqu’on lui a demandé s’il y avait beaucoup de Juifs en Nouvelle-Zélande, il a d’abord répondu qu’il n’en connaissait pas d’autres à part lui et John Israel Montefiore, mais il a ensuite déclaré que quatre Juifs y vivaient. De toute évidence, il voulait dire que les autres ne valaient pas la peine d’être connus.

Lorsqu’on lui a demandé si les Juifs avaient érigé une synagogue, il a répondu par un « Non » catégorique. Le comité restreint l’interrogea ensuite de près sur la vente de spiritueux aux indigènes, qui avait provoqué des désastres parmi eux. Il a nié avoir vendu des spiritueux aux Maoris. Il a déclaré qu’il ne vendait des spiritueux qu’en gros, comme tous les autres commerçants de la baie des Îles.

Apparemment, quelqu’un a murmuré une rumeur défavorable concernant Polack aux membres du Comité, car il a été rappelé et réexaminé. Un certain M. John Downing Towell a alors témoigné qu’il avait été en Nouvelle-Zélande en tant que chirurgien pendant deux mois vers la fin de 1837. Il n’y avait pas rencontré Polack, mais le connaissait bien en Nouvelle-Galles du Sud. Il connaissait également son frère. Lorsqu’on lui a demandé s’il pensait que Polack devait être désigné comme un homme respectable, il a répondu : « Je suis en possession d’un ou deux faits de ma propre connaissance qui me feraient manquer à son serment en toutes circonstances. » Il n’a pas exposé les faits.

Polack n’a pas eu l’occasion de défendre sa réputation devant le comité restreint. Lorsque le London Times a discuté de l’enquête, il a qualifié Polack de « digne et errant rejeton de la graine d’Abraham » et l’a attaqué sans ménagement en tant que fournisseur d’esprits.

Profondément offensé, Polack a poursuivi le Times et le jury, après une retraite de quelques minutes seulement, lui a accordé 100 livres de dommages et intérêts pour diffamation, un résultat qui aurait dû donner à Polack une grande satisfaction. Il n’a pas été facile de gagner un procès en diffamation contre le Times.


Sa réputation justifiée, Polack est élu membre de la Colonial Society de Londres et, la même année, 1838, il publie deux longs et précieux livres, chacun en deux volumes, sous les auspices de Michael Bentley de New Burlington Street, Londres, l’éditeur ordinaire de Sa Majesté.

Le premier de ces livres s’intitulait New Zealand : Being a Narrative of Travels and Adventures during a Residence in that Country between the Years 1831 and 18S7, tandis que le second livre, similaire dans son caractère et son contenu, mais excluant ses aventures personnelles, s’intitulait Manners and Customs of the New Zealanders and Remarks to Intending Emigrants.

Ses écrits ont fait de Polack un érudit polyvalent et compétent, car il discute avec une clarté et des détails admirables de pratiquement tous les aspects historiques, géographiques et scientifiques de la Nouvelle-Zélande connus à cette date.

Un compte rendu des premiers voyages d’exploration en Nouvelle-Zélande, propose la théorie que Juan Fernandez a visité le pays en 1576 – avant Abel Tasman. Les descriptions vivantes de Polack sur les coutumes, habitudes, traditions et disputes des indigènes ont aboli nombre des craintes et rumeurs alors courantes concernant les Maoris. Il ne fait aucun doute que ses sympathies vont dans ce sens. Il déplore profondément le fait que les Européens ne soient pas punis pour les crimes qu’ils ont commis contre les indigènes.

Il considérait les Maoris comme extrêmement intelligents et prompts à apprendre. Admirables et naturels, ils ont enrichi leur art par leur excellence en tant que cartographes. Ils adoptèrent à la hâte les coutumes européennes à leur avantage et apprirent des voyageurs à l’étranger. Une fois, ils l’ont arrêté en remontant un fleuve, exigeant des droits de mouillage comme les autorités pakeha les exigeaient à Port Jackson.


Les détails géographiques de la côte, des rivières, des montagnes et des forêts, ainsi que les conditions climatiques du pays, prouvent la capacité d’observation de Polack, tandis que ses chapitres sur la faune et la flore et les caractéristiques géologiques du sol l’établissent comme un scientifique hors pair.

Pour l’investisseur ou l’immigrant en herbe, les détails exacts sur l’industrie du lin et de la chasse à la baleine sont inestimables. Outre une annexe présentant la pétition, avec les noms des pétitionnaires, envoyée au roi Guillaume IV en 1836 et demandant que la Nouvelle-Zélande soit reprise par le gouvernement britannique, et une liste des noms des navires qui ont visité Kororareka et Waitangi en 1836, les livres de Polack sont d’une importance inestimable en raison de ses propres dessins et gravures sur bois qui les illustrent abondamment. Ils nous donnent une impression durable des scènes de la baie des îles et de Kororareka dans les premières années de la colonisation blanche en Nouvelle-Zélande.

Joel Samuel Polack ne peut être considéré uniquement comme un pionnier néo-zélandais. Il a apporté une contribution décisive à la culture néo-zélandaise, à la compréhension des Maoris par les Blancs, à son annexion en tant que colonie britannique, et il a contribué à la faire connaître dans les pays anglophones et en Europe.

Sa nature aventureuse, ses airs supérieurs et, peut-être, son origine juive ont peut-être réveillé les préjugés à son égard.

Au fond, cependant, il a hérité de l’amour des Hébreux pour les bourses d’études, pour le bien des études elles-mêmes. Dans la préface de son premier livre sur la Nouvelle-Zélande, il déclare qu’il considérait « qu’il est du devoir de chaque individu d’ajouter, au mieux de ses capacités, une contribution au trésor général de la connaissance ».

Fin du chapitre 6


Vers le chapitre 7 : Les premiers immigrants juifs

Dossier : HISTOIRE DES JUIFS EN NOUVELLE-ZÉLANDE – RABBI LAZARUS MORRIS GOLDMAN 1907–1960 – Rabbi de la congrégation hébraïque de Melbourne.


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