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Les Juifs d’Europe de l’Est qui ont immigré à New York au tournant du XXe siècle ont imaginé une nouvelle vie pour eux-mêmes dans le « Goldene mediene » (le pays doré), un endroit débordant de possibilités. 

Parmi les nouveaux immigrants se trouvaient ceux qui devaient de l’argent, échappaient à toutes sortes de démêlés avec la communauté juive ou la loi locale, ou ne voyaient aucun avenir pour eux-mêmes dans leur pays natal. Tous étaient venus pour réaliser le rêve américain, mais certains étaient prêts à utiliser la force brute ou le crime pour le faire.

En 1908, il y avait un million de Juifs à New York, soit un quart de la population. 


Le surintendant en chef de la police de New York à l’époque a affirmé que si les Juifs ne représentaient qu’un quart de la population de la ville, ils représentaient la moitié de sa population carcérale. Bien que les faits ne soient pas tout à fait exacts et que les connotations antisémites de la déclaration aient forcé le directeur à démissionner l’année suivante, il y avait néanmoins une part de vérité dans son affirmation : le crime organisé juif était devenu un problème majeur dans la ville. Il y avait plus de voleurs, d’escrocs, de joueurs, de contrebandiers, de proxénètes et d’assassins juifs parmi les Juifs de New York que parmi les communautés juives d’Europe. Ils ont répondu à des noms tels que Kid Twist, Dopey Benny et Big Jack Zelig, entre autres. C’étaient des gangsters juifs qui se cachaient derrière des pseudonymes,

La communauté juive qui devait faire face à ces gangsters juifs était divisée : les Juifs d’Europe de l’Est vivant dans le Lower East Side, dans la partie sud de la ville, faisaient face à une pauvreté écrasante en plus de toutes les autres difficultés d’être de nouveaux immigrants (langue , emploi, logement) tandis que les Juifs les plus établis qui avaient immigré aux États-Unis plus tôt, principalement d’Europe occidentale, vivaient dans la partie nord de la ville, et leurs rangs comprenaient des propriétaires de grands magasins qui méprisaient les nouveaux arrivants et se sentaient aucun sens de la responsabilité de leur bien-être.

Les journaux yiddish et les dirigeants de la communauté juive américaine ont répondu de manière défensive à la question du crime juif, le considérant davantage comme un problème d’image que comme un mal social. Seuls quelques-uns l’ont pris au sérieux. Louis Marshall, un dirigeant de la communauté juive, a déclaré que le crime juif était « un cancer qui ronge notre chair, quel que soit le niveau de criminalité ». Il était clair que les anciens et les nouveaux immigrants devaient surmonter leurs différences et travailler ensemble pour éradiquer le crime organisé en leur sein.

New-York

L’histoire des gangsters juifs des années 20/30 est bien connue. Ils ont commis de nombreux méfaits mais ont été aussi un “modèle” pour de nombreux juifs qui voyaient enfin des coreligionnaires, forts, armés et sans pitié. Un grand contraste avec les juifs persécutés pendant les pogroms et ceux exterminés plus tard lors de la Shoah.

Mais ces gangsters juifs donnaient une mauvaise image de leur communauté. Non seulement ils tuaient d’autres juifs mais en plus mais ils causaient du tort aux juifs travailleurs qui essayaient de se faire une place dans le rêve américain.

Ce que l’on connait beaucoup moins, c’est l’existence auparavant, vers 1910, de certains juifs ayant pris les devants pour ne pas laisser les criminels occuper le premier rang et pour conforter une image respectable de la communauté juive.


C’est ainsi que nait la Kehillah, une police secrète juive qui ira traquer, en collaboration avec les autorités, les gangsters juifs dans le moindres recoins du Lower Side.
Des listes de dangereux criminels seront publiées avec leurs activités et leurs fréquentations. A la tête de cette organisation, le rabbin réformé de New-York ; Judah Leon Magnes…

Document fondateur de l’organisation “Kehillah” à New York – Une liste de représentants dirigée par Judah L. Magnes, 1914. Archives centrales pour l’histoire du peuple juif
Liste de gangsters juifs établie par la police secrète juive
Judah L. Magnes, le fondateur de cette police juive

Nous voyons ici deux faces de la “puissance juive” américaine, une illégale, l’autre légale et constituée pour détruire la première. Certes la Kehillah n’a pas pas fait long feu tandis que les gangsters juifs ont prospéré dans les années 20 et 30.

Etait-ce le triomphe du mal contre le bien (Yétser Hara’ contre le Yétser Hatov pour les Juifs religieux) ?

Ou alors les gangsters juifs étaient-ils un mal nécessaire quand on sait le rôle important qu’ils ont joué pour liquider les nazis américains.

Cela ne les réhabilite pas pour autant. Rappelons que de nombreux juifs ont beaucoup souffert et ne sont pas devenus des criminels. Et puis le judaïsme comporte des vrais figures héroïques à tous les âges, y compris pendant la période sombre de la guerre.


68 Deuxième Avenue

Au 68 Second Avenue, il y a un restaurant au sous-sol sous la pharmacie, connu sous le nom de restaurant Richman. Cet endroit est ouvert depuis peu de temps et depuis deux semaines, nous avons observé que jusqu’à 2, 3, 4 et 4h30 du matin, cet endroit est ouvert. En regardant dans le sous-sol depuis le trottoir, on peut voir huit, dix, douze et quatorze hommes autour de la table jouant aux cartes avec de l’argent ou des jetons sur la table. Cet endroit doit être manipulé immédiatement.

(Extrait d’un rapport de « La police juive secrète ». L’original se trouve aux Archives centrales pour l’histoire du peuple juif) 

Le cas malheureux d’Herman Rosenthal

En juillet 1912, le journal New York World a publié le témoignage de l’entrepreneur de jeux juif Herman Rosenthal concernant ses liens avec l’inspecteur de police corrompu Charles Becker qui dirigeait le département des jeux et du racket à New York. Becker avait accordé un prêt à Rosenthal et fourni également une protection policière pour ses relations commerciales douteuses et en échange, Rosenthal avait fait de Becker un partenaire silencieux dans son entreprise de jeu. Sous la pression de ses supérieurs, Becker a finalement trahi Rosenthal en faisant des raids puis en fermant son casino. Rosenthal est alors devenu témoin de l’État et a témoigné contre le policier corrompu. Quelques jours plus tard, il a été abattu en plein jour près de Times Square.


Becker serait finalement reconnu coupable et deviendrait le premier policier à être condamné à mort. Son exécution à la chaise électrique a duré neuf minutes.

Les meurtriers étaient des gangsters juifs envoyés par la police corrompue. Il s’est avéré que presque toutes les personnes impliquées dans le crime – la police, les criminels et les témoins – étaient juives. L’affaire très médiatisée a une fois de plus sensibilisé les Juifs au problème de la criminalité croissante au sein de la communauté juive de la ville.

Le cortège funèbre du gangster et joueur juif Herman Rosenthal. Son cercueil est visible en train d’être chargé dans le corbillard. Library of Congress, Bain Collection, 1912 Library of Congress, Prints & Photographs Division, [numéro de reproduction, par exemple, LC-DIG-ggbain-10540]
À la lumière de l’affaire Rosenthal, Magnes est parvenu à un accord avec le maire et le chef de la police de la ville pour établir un « groupe de travail sur la moralité sociale », dirigé par des détectives juifs dont le devoir était de passer au peigne fin les zones du sud-est de Manhattan pour obtenir des informations sur crimes et ensuite transmettre leurs conclusions à la police traiterait les affaires en vertu de la loi.

En photo :

En haut à gauche, les gangsters qui ont assassiné Herman Rosenthal

En haut à droite : le rabbin Judah L. Magnes

En bas, l’enterrement de Herman Rosenthal



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